六个足以灭绝人类的宇宙灾难

时间:2017-02-10 09:37:31
频道:天文考古
作者:王雷 编译

六个足以灭绝人类的宇宙灾难,如果你问自己,对人类生存最大的威胁是什么?你也许会想到核战争、全球气候变暖或者大规模的流行病。假如我们可以克服这些挑战,我们真的安全吗?生活在我们的蓝色星球上似

如果你问自己,对人类生存最大的威胁是什么?你也许会想到核战争、全球气候变暖或者大规模的流行病。假如我们可以克服这些挑战,我们真的安全吗?生活在我们的蓝色星球上似乎是安全的,但你应该清楚宇宙中潜藏着什么。以下是人类可能严重濒危甚至灭绝的几种宇宙灾难方式:

 
1. 高能太阳耀斑
 
太阳耀斑(solar flare)是一种最剧烈的太阳活动,周期约为11年,一般认为发生在色球层中。太阳并不像人们最初想象的那么安静,存在于太阳表面、比地球体积大许多倍的太阳黑子(sun spots)能够产生强烈的磁场。太阳短时间内可以释放大量的能量,引起局部区域瞬时加热,还能喷射粒子和辐射流——太阳风(solar wind)。地球磁层或太阳风使高层大气分子或原子激发而产生美丽的北极光和南极光。但是当极光变得更强时,它可以影响无线电通信或导致断电。
 
1859年强大的磁性太阳风暴袭击了地球,这一事件被称为卡林顿事件(Carrington Event),对地球上的许多电子设备造成了巨大的干扰。类似的超强事件在历史上曾经出现过多次,例如1989年3月的太阳风暴造成加拿大魁北克省整个配电网故障,然而,研究人员认为卡林顿事件是有记录以来地球所经历过的最强的太阳风暴。
 
太阳耀斑一直存在,只是近几年我们才完全依赖于电子设备。如果我们低估卡林顿事件或更强大的太阳风暴事件的危险性,那么我们将遭受极大的电磁干扰灾难。即使太阳耀斑不会立即让人类灭绝,但是没有电、暖气、空调、GPS或互联网——食品和药品会腐败变质。
 
2. 小行星撞击
 
我们很清楚小行星对人类可能造成的危险——毕竟,小行星被认为是造成恐龙灭绝的原因。最近的研究发现,太阳系中可能存在大量的、危险的太空岩石——通常被认为是一些小型小行星。
 
我们应该设立并发展一种安全体系,保护我们免受一些小型小行星的袭击。但是对于更大和更稀有的行星,我们也相当无奈。虽然它们不会毁灭地球或甚至使地球不适于居住,但是它们可能引起巨大的海啸、火灾和其他自然灾害,从而导致人类灭亡。
 
3. 膨胀的太阳
 
如果宇宙危险的发生就像掷骰子一样有一个给定的概率,那么我们可以预测太阳将在772亿年结束其生命。科学家预测称,未来50亿年太阳将膨胀至现今的100倍,之后20亿年将以一颗白矮星(white dwarf)的形式消亡。
 
然而,人类不会经历太阳的这些最后阶段。随着太阳的变老,它会逐渐变得更冷、更大。当太阳成为一个恒星巨人,它将吞噬水星(Mercury)和金星(Venus)。在这一点上地球似乎是安全的,但太阳会创造一个减慢地球转动的、非常强大的太阳风。因此,在大约75.9亿年中,地球将螺旋地进入膨胀的太阳死星的外层,并将永远融化。
 
4. 局部伽马射线爆发
 
伽马射线爆发(gamma ray bursts)是极其强大的能量爆发,由双星系统(两颗恒星围绕公共中心)和超声波(爆炸星)引起。这些能量的爆发是非常强大的,因为它们将能量聚焦于持续不超过几秒或几分钟的窄波束中。由此产生的辐射可能损坏和破坏臭氧层,使地球上的生命容易受到太阳严酷的紫外辐射。
 
天文学家已经发现了一个双星系统——WR104,它距离地球大约5,200光年~7,500光年,这并不是安全距离。我们只能猜测伽马射线爆发何时发生,幸运的是,存在一种伽马光束会完全错过地球的可能性。
 
5. 附近的超新星
 
超新星爆炸(supernova explosions)是一种当星星的生命到达尽头时发生的天文学现象,银河系中平均每100年会发生一次或两次。这种现象最有可能发生在更接近银河系(Milky Way)的密集中心,而地球位于约银河系中心三分之二的位置上,我们的运气不算太差。
 
那么我们附近存在超新星吗?参宿四(Betelgeuse,猎户星座中的一等星)——一个即将到达生命尽头的红色超级巨星——它属于距离我们460光年~650光年远的猎户星座群(the constellation of Orion)。参宿四可能一百万年后成为一个超新星。幸运的是,天文学家预测,超新星需要距离地球50光年以内才有可能会损害臭氧层。所以看起来这颗未来的超新星不必引起我们更多的关注。
 
6. 移动的星星
 
奥尔特云(Oort cloud)是一个假设的太阳系边缘的球体云团,布满着许多不活跃的彗星(comet)。一颗银河系中流浪的星星在运行轨道上可能会如此地接近太阳,以至于它将与奥尔特云相互影响,这可能会导致巨大的彗星撞向地球。
 
太阳本身在银河系中有自己的运行轨道,它带我们穿过了一定数量的星际气体斑块。目前,我们处在一个由超新星创造的不太密集的泡沫状区域之中。太阳风和太阳磁场帮助建立一个环绕太阳系的泡沫状区域——日光层——这使我们不能与星际介质相互作用。根据当前的观察和模型预测,20,000年~50,000年后我们可能会离开这个区域,日光层不再有效,而地球会暴露。我们可能会遇到更多的气候变化,使人类对生活更具挑战性。
 
而生活仍在继续…...
 
地球上人类的终结是一个既定的结果。这一天的到来不是我们趴在桌子底下就能避免的。这是我们不能改变的,就像我们的生活有一个既定的开始和结束。我们唯一能做的就是充分利用我们在地球上的时间。特别是当我们知道,地球需要一个谨慎的平衡来维持人类的生存。
 
所有上述情景都有可能会造成灾难,但每一种情况也提供美丽和奇迹。许多情况下,它们也创造了我们生存的环境。不要看到夜空,就想到接下来它们也许会灭亡我们,我们应该惊叹于空间的深度、星空的奇迹以及宇宙的崇高本质!

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